Trpasličí planetka Pluto konečně v barvách

Jak se sonda New Horizons nezadržitelně blíží ke svému primárnímu cíli – trpasličí planetce Pluto, zásobuje nás snímky ve stále lepším rozlišení. Zatímco tak ještě před pár týdny byla trpasličí planetka Pluto jen malá světlá tečka na tmavých snímcích, dnes již začínáme na povrchu tohoto tělesa pozorovat první detaily povrchu. Sondě sice stále zbývá urazit během třech týdnů přibližně 20 miliónů kilometrů, nicméně každým dnem se tato vzdálenost o skoro milión kilometrů snižuje. Proto Pluto roste přímo před očima a každý nově pořízený snímek umožňuje spatřit podrobnosti, které doposud zůstávaly skryty.

Pluto zachycené společně s Charonem kamerou LORRI. Snímek vznikl 22. června ze vzdálenosti 26,8 miliónů kilometrů. NASA / JHUAPL / SwRI / Björn Jónsson, licence: Creative Commons Attribution-NonCommercial-ShareAlike 3.0 Unported License

Mise sondy se v současnosti nachází ve 3 fázi přiblížení, tedy v závěrečné fázi, která pokrývá 21 až 1 den před nejbližším přiblížením k Plutu. Jelikož jedna otočka kolem rotační osy zabere Plutu 6,4 pozemského dne, bude možné během 3 fáze přiblížení třikrát pozorovat jeho otočku a tím získat globální pohled na celý jeho povrch. Současně bude možné získat i globální mapu měsíce Charonu, který kolem Pluta v těsné blízkosti obíhá. Během 3 fáze přiblížení budou mít vědci taktéž možnost zjistit, jestli se nad povrchem Pluta nachází v atmosféře mraky či mlha a případně z jejich pohybu určit rychlosti a směr proudění větrů. Přístroje pro infračervené a ultrafialové mapování se budou zatím snažit získat informace o chemickém složení povrchu. Na poslední tiskové konferenci americké NASA jsme se taktéž dozvěděli, že se vědcům nepodařilo objevit žádný další měsíc Pluta. To je dobrá zpráva z pohledu bezpečnosti mise, jelikož se snižuje riziko nepředpokládané srážky s takovým objektem.

Animace složená z několika snímků kamery MVIC ukazuje tanec Pluta a měsíce Charonu kolem společného těžiště. Snímky byly pořízeny mezi 29. květnem a 3. červnem ze vzdálenosti 55 až 49 miliónů kilometrů. NASA / JHUAPL / SwRI, Volné dílo.

Nicméně, pojďme se vrátit k tomu, co sonda již poslala zpět na Zemi. New Horizons se nachází již dostatečně blízko Pluta aby mohl jeho povrch zkoumat za pomocí barevné kamery (Ralph Multicolor Visible Imaging Camera neboli MVIC). Tato kamera sice nemá takové rozlišení, jako kamery LORRI, nicméně Pluto je na snímcích MVIC již dostatečně velké k tomu, aby nám naznačilo svou barvu (ale mějme na paměti, že barvy snímků se mohou ještě postupně upravit. Kamera totiž snímá částečně i infračervenou část spektra, takže lidské oko by vidělo trochu jiný odstín). Na první pohled je jasně patrné, že Pluto je více barevné než jeho měsíc Charon. A co víc, data z kamery MVIC mohou být dále použity k tomu, aby se obarvily více detailní snímky z kamery LORRI. Výsledek můžete vidět níže.

K obarvení vysoce detailního snímku pořízeného kamerou LORRI byl použit nízko detailní snímek z kamery MVIC umožňující snímat barvu tělesa. NASA / JHUAPL / SwRI / Ian Regan, licence: Creative Commons Attribution-Non Commercial-Share Alike 3.0 Unported License.

A závěrem ještě pár slov k měsíci Charonu. Z jeho snímků začíná být jasně patrné, že severní polokoule v oblasti pólu je mnohem tmavší, než zbytek měsíce. Můžeme si tedy zaspekulovat, že by se mohlo jednat o velký impaktní kráter či o polární čepičku tvořenou tmavým materiálem. Co to bude ve skutečnosti? Nechme se překvapit, za necelé tři týdny bychom měli mít k dispozici snímky, které nám tato tajemství odhalí!

Měsíc Charon zachycený kamerou LORRI na palubě sondy New Horizons ze vzdálenosti 31 miliónů kilometrů. Zdroj: NASA / JHUAPL / SwRI, licence Volné dílo.